Почвоведение как научная дисциплина сформировалось в России в конце XIX в. благодаря трудам выдающихся русских ученых В. В. Докучаева, П. А. Костычева и Н. М. Сибирцева.

Первое научное определение почвы дал В. В. Докучаев. Он считал, что почвой следует называть «дневные» или наружные горизонты горных пород (все равно каких), естественно измененные совместным воздействием воды, воздуха и различного рода организмов, живых и мертвых. Из этого определения становится очевидным, что основой почв являются рыхлые осадочные обломочные горные породы, которые, превращаясь в почвы, претерпели большие изменения под воздействием прежде всего растений и микроорганизмов. При этом возросли доступность и концентрация элементов зольной пищи растений в верхних горизонтах по роды, в них появились соединения азота, со временем их содержание стало удовлетворять потребность высших растений в азотном питании.

В почвах образовался гумус — сложное органическое вещество специфической природы, получили развитие поглотительная способность почв, способность почвы обеспечивать растения водой и т. д. Разнообразие растительности и сопутствующих ей живых организмов, климата, рельефа и почвообразующих пород привело к формированию разных почв в природе. В связи с тем что изменения этих природных факторов наблюдаются на равнинных территориях в основном в направлении с севера на юг, а в горных областях зависят от высоты над уровнем моря, сформировались горизонтальные (широтные) и вертикальные почвенные зоны с преобладанием в них определенных типов почв с характерными внешними признаками и агрономическими свойствами.

Почва, по определению П. А. Костычева, — это верхний слой земли до той глубины, до которой доходит главная масса корней растений. Именно на эту глубину поверхностные осадочные обломочные породы претерпели наиболее существенные химические, физические, физико-химические и другие изменения, в результате которых этот слой обеспечивает растения элементами питания и водой.