Резервом доступного для растений азота является легкогидролизуемый азот. Его содержание в почвах составляет 2—5 % валового количества азота. Это азот, который может быть минерализован в «ближайшее время» за счет наиболее разлагаемой части органического вещества почв (аминокислот и амидов). Однако по его количеству нельзя делать прогноз об обеспеченности растений азотом как элементом питания.

Основную роль в азотном питании растений играют минеральные формы азота: окисленная (NOJ) и восстановленная (NHJ). Минерального азота содержится в среднем от 50 кг/га в пахотном слое дерново-подзолистых суглинистых почв, до 100 кг/га и более—в черноземах, что составляет 0,5—1 % валового количества азота в почвах. За вегетационный период растениями усваивается около 40 % минерального азота.

Аммонийный азот образуется в почвах в результате жизнедеятельности аммонифицирующих гетеротрофных микроорганизмов, превращающих органический азот растительных и животных остатков, а также азот гумуса в NH4. Аммонийный азот находится в почвах в форме фиксированного глинными минералами аммония, входит в состав обменных катионов (0,3—0,4 % суммы катионов оснований), является компонентом почвенного раствора (5— 6 мг/л). Содержание доступного для растений аммония (обменного и водорастворимого) зависит от типа почв, численности аммонифицирующих бактерий и изменяется в динамике. Количество аммония практически не меняется при окультуривании почв, он довольно равномерно распределен по их профилю.

Образование нитратного азота в почвах обязано биологическому окислению NH^NH^) до NOJ в результате микробиологического процесса нитрификации, осуществляемого двумя группами автотрофных бактерий. Бактерии Nitrosomonas окисляют аммиак до азотистой кислоты, a Nitrobakter — азотистую кислоту до азотной.