Все условные обозначения, употребляемые на конкретной геологической карте, выносятся с соответствующими пояснениями в таблицу условных обозначений. Таблица состоит из нескольких блоков и строится сверху вниз в следующей последовательности. В первом блоке указываются стратиграфические подразделения, начиная от молодых. Правее на соответствующем возрастном уровне располагаются обозначения интрузивных и жильных пород. Слева приводится соответствующая часть общей стратиграфической шкалы. Пояснительный текст к каждому условному знаку содержит название и таксономический ранг подразделения, сведения о вещественном составе и мощности. Далее следует блок знаков вещественного состава и контактовых изменений. В конце легенды размещаются блоки линейных и прочих внемасштабных знаков.

Такая структура построения легенды называется линейной. Несмотря на все ее «исторические заслуги» и простоту, очевидны ее недостатки: эта структура легенды не позволяет отразить многоэтапную историю геологического развития, наглядно показать эпохи структурных перестроек, не отражает латеральную изменчивость и неоднородность одновозрастных образований. В конце 70-х годов при построении легенд стал использоваться зональный принцип. Зональная структура легенды отличается тем, что в пределах регионов выделяются струк-турно-формационные зоны, для каждой из которых приводится своя легенда, являющаяся частью общей. Специальными знаками обозначаются структурные и стратиграфические взаимоотношения геологических подразделений. Над группами зональных условных знаков приводятся географические названия зон, а на свободных местах помещаются схемы структурно-формационного районирования указанных интервалов времени. Такие легенды полнее раскрывают содержание геологических карт, позволяют видеть каждое выделенное подразделение в логической и смысловой взаимосвязи с другими объектами, делают наглядной корреляцию геологических образований различных зон, смену осадочных и магматических тел во времени и в пространстве.

Особенности построения легенд конкретных карт обычно регламентируются методическими указаниями и другими инструктивными документами.