Возникновение новых русел происходит различными путями. Один из них - дробление основного русла Волги. Образующиеся при этом рукава в процессе меандрирования обычно удаляются от главного русла и трансформируются в протоки, а затем в ерики. Наблюдается также возникновение нешироких протоков и ериков в результатае эрозии межгривных понижений обычно поблизости от Волги или крупных проток. Наконец, встречаются случаи спрямления меандров и прорывов крупных русел по новым направлениям, причем прорывы достигают нескольких километров. Оставленные русла при этом быстро превращаются в долины небольших ериков (микродолины).

Важнейшая особенность Волго-Ахтубы состоит в том, что в отличие от пойм обычных равнинных рек, ей мало свойственно образование стариц в строгом смысле этого слова, т.е. вытянутых озер с фиксированными берегами, занимающих брошенные рекой отрезки русел. Дряхлеющие протоки и ерики Волго-Ахтубы продолжают довольно энергично блуждать по пойме. Это устанавливается по современным морфологическим особенностям русел, в частности по ширине и кривизне изгибов и сопоставлению их с контурами первоначальных форм, реконструируемыми по рисунку гривных сегментов (Попов, 1955).

По мере одряхления водотока скорость смещений замедляется, но блуждание не прекращается иногда вплоть до стадии пересыхающего русла. Более энергично меандрируют ерики в микродолинах, но их блуждание обычно ограничивается пределами последних.

Не останавливаясь на подробном описании различных типов водотоков, даем их систематику (табл 1).

Причины своеобразия гидрографической сети Волго-Ахтубы не вполне ясны. Они, несомненно, связаны с режимом паводков, а также с размерами поймы. Начиная с некоторых критических размеров, емкость поймы в отношении паводковых вод становится столь велика, что в процессе транспортировки массы воды внутрипойменными водотоками активизируются русловые процессы. Этому же способствует появление на обширной пойменной равнине местных уклонов водной поверхности, не совпадающих с направлением продольного уклона долины. По данным Маккавеева (1955), поперечные уклоны водной поверхности в низовьях Волги в период максимума половодья превосходят продольный уклон. Возникающее при этом пойменное течение, безусловно, стимулирует развитие русловых процессов внутри поймы. Этому же способствует продолжительность паводка и относительно небольшой твердый сток Волги.