Обычно в степях дефицит влаги для урожая зерновых 20—30 ц/га составляет 250—300 мм в худшие годы и 150—200 мм — в среднезасушливые. Это и вынуждает СССР, Болгарию, Венгрию, Румынию и другие страны идти на создание оросительных систем в степях для обеспечения дополнительного увлажнения в критические периоды вегетации растений и для получения урожаев 40—60 ц/га и выше.

Экономические расчеты и опыт показывают, что территории с вероятностью засухи 40—50% и более лучше оставлять для пастбищного использования либо вводить постоянное орошение для возделывания поливной пшеницы, риса, кукурузы, хлопчатника, плодовых, овощных, кормовых культур.

Практика советского богарного земледелия свидетельствует о том, что правильная периодичность (цикличность) засушливых и влажных лет не выявляется, однако некоторые авторы все же считают, что годы наименьшей активности солнца являются наиболее засушливыми (Утешев, 1972). Советские исследователи отмечают совпадение поздних и ранних заморозков с засушливыми годами, а также сдвиги осадков в засушливые годы на период уборки. Все это — дополнительные факторы снижения урожаев зерновых культур в засушливые годы.

Локальное проявление засухи ослабляется или усиливается в зависимости от глубины залегания подпочвенных вод. При расположении пресных грунтовых вод на глубине 2—4 м растения используют подпочвенную влагу и меньше страдают от засухи, что обеспечивает более высокие урожаи зерновых, кормовых культур, овощей.

Атмосферную засуху, по удачному выражению А. С. Утешева (1978), следует определить как устойчиво бездождный, жаркий, солнечный период с относительной влажностью воздуха менее 35—30% и интенсивно высокой потенциальной испаряющей способностью.