Отмеченное явление по ряду причин не принималось во внимание долгие годы. Поэтому многие старые оросительные системы и построенные за первые годы Советской власти не имеют работающих дренажных устройств и оказались подверженными засолению. Часть полей вообще выбыла из использования и списана в качестве так называемых перелогов.

Кроме резко выраженных явлений сплошного вторичного засоления с накоплением солей в пахотном слое почвы, широко развиты явления пятнистого и сезонного засолений орошаемых почв. Оно выражено слабее, не всегда бросается в глаза, но приносит большой урон.

Начальные формы деградации орошаемых почв при повышенной щелочности проявляются в виде разрушения структуры почв и превращения их в цементированные глыбы и тумбы. Большая роль в этом принадлежит особым химическим свойствам оросительной воды (присутствие соединений коллоидного кремнезема, карбонатов натрия и магния, наличие в воде слабых концентраций хлористых и сернокислых солей).

Однако главное определяющее значение имеют минерализованные грунтовые воды, уровень которых в бездренажных оросительных системах обычно неглубок (1,5—2,0 м). Если на таких территориях уровень минерализованных грунтовых вод не снижен и они не отводятся искусственным дренажем, то их испарение и транспирация сопровождаются накоплением солей в почвах и в самих грунтовых водах.

Вторичным засолением и щелочностью охвачены в зийяре миллионы гектаров некогда продуктивных земель, которые при бездренажном орошении превратились в малоплодородные засоленные почвы и соляные пустыни. Наиболее яркие примеры таких территорий можно увидеть на древних аллювиальных равнинах и дельтах рек в Ираке, Иране, Индии, Пакистане, Египте, Аргентине. Ежегодно в разных странах выпадает из использования не менее 200—300 тыс. га поливных земель от процессов засоления и заболачивания.