Комплекс четвертичных образований включает в себя рыхлые недислоци-рованные осадочные отложения и эффузивы четвертичного и плиоцен-четвертичного возраста. В истории развития Земли между четвертичным периодом и неогеном прослеживается полная преемственность. Особенно тесную связь четвертичный период обнаруживает с поздним плиоценом. В настоящее время продолжительность четвертичного периода принята в объеме около 1,8 млн. лет - с начала первого проявления похолодания климата в фауне морских слоев плиоцена (на юге Италии).

Четвертичный период от предшествующих отличается рядом характерных черт:

1. По своей продолжительности четвертичный период соответствует лишь части обычного геохронологического века и даже фазы. Выделяемые в пределах четвертичной системы стратиграфические подразделения по таксономическому рангу не соответствуют подразделениям более древних систем. В связи с тем, что эволюция органического мира идет медленнее, чем это необходимо для фиксации столь кратких отрезков времени, биостратиграфический метод не позволяет произвести достаточно дробное расчленение отложений и, следовательно, не может служить для разделения четвертичного периода.

2. Крайняя геологическая молодость четвертичных образований проявляется в повсеместности их распространения и в преобладании рыхлых отложений, часто не прошедших даже начальных стадий диагенеза. Господствуют не дислоцированные отложения малой мощности. Все это обусловливает хорошую сохранность первичных признаков осадка и обеспечивает надежность палеогеографических реконструкций, что имеет принципиальное значение для стратиграфического расчленения системы.

3. В составе четвертичного комплекса господствуют фациально и лито-логически изменчивые континентальные отложения, тесно связанные с рельефом земной поверхности и процессами его формирования. Осадконакопление происходит в многочисленных понижениях рельефа и на их склонах при большом разнообразии экзогенных процессов. Соответственно, важнейшее значение приобретает выявление генетических типов отложений и их взаимоотношений между собой и с рельефом, палеогеографических условий их образования.

Сложное сочетание на суше процессов аккумуляции и денудации находит свое отражение в следах размыва и прислонения толщ. В связи с неоднократным врезанием речных долин характерно гипсометрически более низкое положение более молодых отложений по сравнению с более древними, что не позволяет применять метод последовательности напластований для определения относительного возраста отложений и затрудняет их корреляцию.

4. Важнейшей особенностью четвертичного периода были крупнейшие глобальные колебания климата, которые выражались в неоднократной смене холодных (гляциалы) и теплых (интергляциалы) эпох. В холодные эпохи в условиях влажного климата возникали материковые оледенения, в сухом климате формировалась многолетняя мерзлота. Длительные потепления климата выражались в отступании ледников и деградации вечной мерзлоты. В аридной зоне и в субтропиках в связи с изменением климата чередовались эпохи увлажнения (плювиалы) и иссушения (ариды).

Чередование климатических изменений дает палеоклиматическую основу для стратиграфического расчленения четвертичных отложений, что нашло отражение в стратиграфическом кодексе в виде климатостратиграфических специальных подразделений.

5. Уникально специфичной особенностью четвертичного периода является формирование человечества и его материальной культуры. Широкое распространение человеком создаваемых им каменных изделий, прогрессивные их изменения создают предпосылки для использования археологических находок в четвертичной стратиграфии.

При картировании четвертичных отложений решаются три основных задачи: стратиграфическое расчленение и корреляция отложений; выяснение генезиса и обстановки образования, новейших тектонических движений; палеогеографические реконструкции условий соответствующего времени.